The Cart From Hell   [ El Carretón ]

 

The legend of The Cart From Hell has its origins in the horrible events that occurred during the deadliest pandemic recorded in human history. Known as The Black Death, this plague emerged during the 14th century and quickly spread throughout Asia, Europe and North Africa, via trade routes. It is estimated that in Europe alone around 25 million people died between 1347 and 1351, almost a third of the continent's population. Back then, no doctor could identify the cause of this dire disease and no kingdom could stop it. Thus, the plague was always wrapped in superstitions, many attributed its cause to astronomical forces, others believed that it was a punishment from God.

 

The chronicler Agnolo di Tura del Grasso documented his experience in the city of Siena, Italy in 1348:

 

“Mortality in Siena began in May. It was a cruel and horrible thing; I don't know where to start talking about his cruel and ruthless ways. It seems that almost everyone was dumbfounded when they saw that pain. And it is impossible for the human tongue to narrate the horrible truth. In fact, whoever did not see that horror can be considered blessed. The victims died almost immediately. They swelled under the armpits and in the groin, dropping dead while talking. The father abandoned the son, the wife the husband, and the brother the brother, because this disease seemed to attack by breath and sight. And so they died. And no one could be found to bury the dead for friendship or money. The members of a family carried their dead to a ditch, as they could, without a priest, without divine offices. Nor did the bells tolled to the dead, and in many places in Siena, great wells were dug and covered with the multitude of the dead, and hundreds perished, day and night, and all were thrown into those trenches and covered with earth. And as soon as the trenches were full, others were dug. And I, Agnolo di Tura, nicknamed The Fat, buried my five children with my own hands. And there were also those who were so sparsely covered with dirt that the dogs dragged them and devoured many bodies throughout the city. And so many died that everyone believed that this was the end of the world. And no medicine or other defense worked. And the nobles selected three citizens who received a thousand gold florins from the commune of Siena that they were to spend on the poor sick and bury the poor dead. And it was all so horrible that I, the writer, cannot think about it and therefore will not continue.”

 

With thousands of people dying day and night in the large and populated cities, the bodies of the victims of that ruthless disease were piled high on public streets. In those days it was believed that the pestilence that emanated from the rottenness of the corpses was the means of contagion of the disease, therefore as a sanitary measure the infamous body collectors arose. These were a group of people from the lowest social class, who went from using their wagons to transport food and merchandise, to transporting the contaminated bodies to the outskirts of the city, where burials were carried out in mass graves. While the rest of the institutions crumbled for what appeared to be the end of the world, the body collectors stood firm in their work. They charged large sums of money due to the risk of contagion and the lack of healthy and fit men for the laborious work.

 

Sometimes hopeless relatives, out of fear of contagion, handed over their sick while they were still in a state of agony. These, gaining back their consciousness by the movement of the cart in the cobblestone streets, tried to escape death, rising among the corpses asking for mercy, many were buried alive. Over time, people began to associate these wagons full of stinking bodies with the death, developing a fear and rejection of them. Due to this, and to avoid contagion as much as possible, in cities like London they were forbidden to work during the day, which is why the famous phrase "bring out your dead" arose, with which the body collectors announced their arrival on the nights.

 

The plague lasted for centuries and the fear and rejection of the body collector carts was established in the collective imagination of society. With the arrival of Europeans in America, new and devastating epidemics arose, and with them the job of the body collectors became known and feared on the new continent. Thus, in different regions of superstitious Latin America, began the sightings of what would come to be known as The Cart From Hell.

 

In 18th century Caracas, covered in total darkness during the nights of the new moon, it was ordered by the governor Don Felipe de Ricardos that each family should place a lantern in the windows or doors of their houses to illuminate the dark and intricate streets of the colonial city. Fed with coconut oil, the dim lamps were lit at sunset and illuminated during the early hours of the night. Then, they were extinguished along with the activity of the inhabitants, submerging the city in absolute silence and darkness. It was then, well into the night, when the appearance of the ghostly wagon would terrorize the people of Caracas on several occasions on those moonless nights.

 

They say that its appearance was an omen of death, it used to announce itself in the streets of the city center, with a soft noise that increased little by little, until it became a frightful eruption, as if many beasts were hitting with their hooves on the cobblestones from the streets, producing that deafening roar that terrified everyone. Some say that when they looked out their windows they could see nothing but darkness. Others claim to have seen an old wagon loaded with bones, which, jumping in its unbridled race, crossed the streets emanating sparks of fire from its wheels. No beast was to be seen to pull that infernal carriage driven by a demonic figure, clad in a black cloak and irradiating sparkling fire from its mouth and eyes.


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El Carretón   [ The Cart From Hell ]

 

La leyenda de El Carretón tiene sus orígenes en los horribles acontecimientos ocurridos durante la pandemia más mortífera registrada en la historia de la humanidad. Conocida como La Muerte Negra, esta peste surgió durante el siglo XIV y rápidamente se extendió por toda Asia, Europa y el norte de África, a través de las rutas de comercio. Se estima que sólo en Europa murieron alrededor de 25 millones de personas entre 1347 y 1351, casi un tercio de la población del continente. En aquel entonces, ningún médico pudo identificar la causa de esta nefasta enfermedad y ningún reino la pudo detener. Así, la peste siempre estuvo envuelta en supersticiones, muchos atribuyeron su causa a fuerzas astronómicas, otros creyeron que era un castigo de Dios. 

 

El cronista Agnolo di Tura del Grasso documentó su experiencia en la ciudad de Siena, Italia en 1348:

 

"La mortalidad en Siena comenzó en Mayo. Fue cosa cruel y horrible; no sé por dónde empezar a hablar de su crueldad y de sus formas despiadadas. Diríase que casi todos quedaban idiotizados al ver aquel dolor. Y es imposible para la lengua humana narrar la horrible verdad. En realidad, quien no vió aquel horror puede considerarse bienaventurado. Y las víctimas morían casi inmediatamente. Se hinchaban debajo de las axilas y en la ingle, y caían muertos al estar hablando. El padre abandonaba al hijo, la mujer al marido y el hermano al hermano, pues esta enfermedad parecía atacar por el aliento y la vista. Y así, morían. Y no podía encontrarse a nadie que enterrara a los muertos por amistad o por dinero. Los miembros de una familia llevaban sus muertos a una zanja, como podían, sin sacerdote, sin oficios divinos. Tampoco sonaban a muerto las campanas, y en muchos lugares de Siena se excavaron grandes pozos y se cubrieron con la multitud de muertos, y fallecían por centenares, de día y de noche, y todos eran arrojados en esas zanjas y cubiertos de tierra. Y en cuanto las zanjas estaban llenas, se excavaban otras. Y yo, Agnolo di Tura, apodado el Gordo, enterré a mis cinco hijos con mis propias manos. Y también había quienes estaban tan escasamente cubiertos de tierra que los perros los arrastraron y devoraron muchos cuerpos por toda la ciudad. Y así tantos murieron que todos creyeron que aquél era el fin del mundo. Y ninguna medicina ni ninguna otra defensa sirvió. Y los nobles seleccionaron a tres ciudadanos que recibieron mil florines de oro de la comuna de Siena que debían gastar en los pobres enfermos y enterrar a los pobres muertos. Y todo fue tan horrible que yo, el escritor, no puedo pensar en ello y, por lo tanto, no continuaré."

 

Con miles de personas muriendo día y noche en las grandes y pobladas ciudades, los cuerpos de las víctimas de aquella despiadada enfermedad se apilaban por montones en las calles públicas. En esos días se creía que la pestilencia que emanaba de la podredumbre de los cadáveres era el medio de contagio de la enfermedad, por ello como medida sanitaria surgieron los infames colectores de cuerpos. Estos eran un grupo de personas de la clase social más baja, que pasaron de usar sus carretas para transportar víveres y mercancías, a transportar los contaminados cuerpos hacia las afueras de la ciudad, donde se realizaban los entierros en fosas comunes. Mientras el resto de las instituciones se desmoronaban, por lo que parecía ser el fin del mundo, los colectores de cuerpos se mantenían firmes en su trabajo. Cobraban grandes sumas de dinero debido al riesgo de contagio y la falta de hombres sanos y aptos para el laborioso trabajo. 

 

A veces los familiares desesperanzados, y por miedo al contagio, entregaban a sus enfermos aún en estado de agonía. Estos al volver en sí por el movimiento de la carreta en las empedradas calles, intentaban escapar de la muerte, levantándose entre los cadáveres pidiendo piedad, muchos fueron enterrados vivos. Con el tiempo la gente comenzó a asociar estas carretas llenas de cuerpos pestilentes con la muerte, desarrollando un miedo y un rechazo a las mismas. Debido a esto, y para evitar en lo posible los contagios, en ciudades como Londres se les prohibió transitar durante el día, por lo que surgió la famosa frase “saquen a sus muertos” con la que los colectores de cuerpos anunciaban su llegada por las noches.

 

La peste duró siglos y el temor y rechazo por las carretas recolectoras de cadáveres se estableció en el imaginario colectivo de la sociedad. Con la llegada de los europeos a américa, surgieron nuevas y devastadoras epidemias, y con ellas el oficio de los colectores de cuerpos se hizo conocido y temido en el nuevo continente. Así, en distintas regiones de la supersticiosa latinoamérica comenzaron los avistamientos de lo que pasaría a conocerse como El Carretón del Infierno.

 

En la Caracas del siglo XVIII cubierta en total penumbra durante las noches de luna nueva, se dispuso por mandato del gobernador Don Felipe de Ricardos que, cada familia debía colocar en las ventanas o puertas de sus casas un farol para iluminar las oscuras e intrincadas callejuelas de la colonial ciudad. Alimentados con aceite de coco, los tenues candiles se encendían con el ocaso y alumbraban durante las tempranas horas de la noche, para luego, irse extinguiendo junto con la actividad de los habitantes, sumergiendo a la ciudad en absoluto silencio y oscuridad. Era entonces, bien entrada la noche, cuando la aparición de la espectral carreta aterrorizaría en varias ocasiones a los caraqueños en aquellas noches sin luna. 

 

Dicen que su aparición era un presagio de muerte, solía anunciarse por las calles del centro de la ciudad, con un ruido suave que aumentaba poco a poco, hasta llegar a formar un espantoso estrépito, como si muchas bestias golpearan con sus cascos sobre el empedrado de las calles, produciendo aquel estruendo ensordecedor que a todos aterraba. Unos cuentan que al asomarse por sus ventanas no lograban ver más que oscuridad. Otros afirman haber visto una vieja carreta cargada de huesos, que dando brincos en su desenfrenada carrera, atravesaba las calles desprendiendo chispas de fuego desde sus ruedas. No se veía bestia alguna que tirara de aquel infernal carruaje conducido por una figura demoniaca, que vestida con un manto negro, emanaba un fuego centelleante por su boca y ojos.

 

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A black and beige hand drawn illustration of a man pulling a cart full of dead bodies